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たとえば、最近なんだか胃が重くて吐き気がするとか、妙に背中が痛い、頭痛が続くなど、体に何らかの異変を感じ、「もしかして大きな病気かも…?」と不安になったことはないだろうか?

そんな時に気軽にアクセスし、専門的な医療アドバイスを受けられるAI(人工知能)チャットボット(*)アプリの試験運用を、英国国民保健サービス(NHS)が開始する。

*チャットボット;『チャット(インターネットを利用したリアルタイムの会話)』を行う『ボット(語源はロボット。人間がコンピュータを操作して行っていることを自動的に実行するプログラム)』。つまり、会話自動化プログラムを指す。ユーザーは生身の人間と会話するような感覚で使用することができる。

AIがビッグデータを調べ、症状の緊急性を判断

健康上の問題を感じた人が症状を入力すると、その内容をもとにチャットボットが次々と質問を投げかけ、それに答えていくことで医療上の回答やアドバイスを受け取れるーーというのが、このアプリの機能。

『フィナンシャル・タイムズ』での報道によれば、このアプリのアルゴリズム(答を得るための処理手順)は症状の“緊急性を判断”し、質問者が何をすべきかのアドバイスを与えるという。

また、アプリが行う質問と最終的なアドバイスは、症状と病気に関する膨大なデータベースをAIが検索して導き出すもので、制作元のBabylon社は「BabylonのAI技術は人間の脳よりもずっと迅速かつ正確に、何十億もの徴候の組み合わせを処理することができます」と、その有用性を説明している。
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Credit Babylon

背景には医療スタッフの人手不足問題が…

実は、英国国民保健サービスは非緊急性の医療相談ができる『111』という無料電話サービスを既に提供しているのだが、しばしば医療的な訓練を受けていないスタッフが対応することで批判が増加。人員不足の問題から医療スタッフと常に話せる状況にはないというレポートもあり、過去には国会議員が調査に乗り出すと宣言もされている。

この人手不足問題をAIチャットボットなら解決できるだけでなく、およそ12個のメッセージで構成されるチャットのプロセスは人間同士が電話で話すよりも速いので、経費削減にも役立つはずだと、Babylon社は主張。

英国国民保健サービスは、「試験運用の結果はチャットボットの利用者数、その人たちの体験談や感想、そして国民保健サービスにどんな影響がもたらされるかを含む、多角的な要素によって判断される」と述べている。

試験運用は6か月間にわたり実施される予定となっており、英国内のカムデン、イズリントン、エンフィールド、バーネットという4地域に在住の120万人を超える住民が、国民保健サービスの『111』に電話する代わりに、AIチャットボットアプリが利用できるようになるという。

本採用されれば病気の早期発見が可能になる予感

がんを始めとする進行性の病気は、早期発見・早期治療が完治への重要なカギとなる。
とはいえ、ちょっと体がおかしいかも…という程度では「すぐ病院へ行って検査を受けよう!」とは、なかなかならないのが普通だろう。

その点、チャットボットアプリであれば、「医者に大袈裟だと笑われるんじゃないか」といった心配は、一切無用。忙しくて「わざわざ病院へ行くのは面倒だ」という人でも、24時間いつでも、どこでも気軽に症状を書き込み、もしも病気の可能性ありとの結果が出れば病院へ行って早期発見――という流れが可能になる。

さらに、英国でトライアル期間を経て本格導入ということになれば、病状が軽いうちに治療を受ける患者が増えることにより、国全体の医療費削減といったメリットにもつながるはずだ。

しかし日本では未だ医療現場へのAI導入未承認…!

IBMの『Watson』、Googleの『Deep Mind』など、もはや医療研究におけるビッグデータ解析にAIは欠かせない存在となってきており、今回の英国国立保健センターの試験運用を始め、臨床への応用も現実のものとなってきている。

一方、日本でもAIの医療活用に関する研究は徐々に進んではいるものの、厚生労働省の承認が得られず、未だに臨床の現場では使えない状況が続いている。

正直、出遅れ感は否めないーー。

既に医療がグローバル化しているなか、厚生労働省には世界情勢に鑑み、より迅速かつ柔軟な対応を求めたい。

引用・参照

http://www.wired.co.uk/article/babylon-nhs-chatbot-app
http://wired.jp/2017/01/11/babylon-nhs-chatbot-app/

Babylon;https://www.babylonhealth.com/uploads/home/babylon-NHS-brochure.pdf
NHS 111; https://www.england.nhs.uk/ourwork/pe/nhs-111/

チャットボット;http://it-trend.jp/words/chatbot
アルゴリズム;https://kotobank.jp/word/%E3%82%A2%E3%83%AB%E3%82%B4%E3%83%AA%E3%82%BA%E3%83%A0-532
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